vendredi 25 juin 2010

Australopithèque : la famille de Lucy s'agrandit

Un nouveau spécimen d’australopithèque, plus âgé et plus grand que Lucy, a été découvert en Éthiopie.

Kadanuumuu, qui signifie "le grand homme" dans la langue des habitants de l’Afar éthiopien, a 400.000 ans de plus que la fameuse Lucy, l’australopithèque découverte en 1974 dans cette même région.

Comme elle, ce spécimen vieux de 3,6 millions d’années, est un australopithèque, plus précisément un Australopithecus afarensis. C’est le second plus vieux squelette connu d’un possible ancêtre de la famille humaine.

Le squelette de Kadanuumuu a été mis au jour à 48 km au nord de l’Hadar, là où Lucy fut trouvée.

A la différence de son arrière arrière… petite-fille, cet australopithèque est grand: il mesurait entre 1,50 m et 1,70 m et ses jambes étaient longues, expliquent Hailé-Selassié et ses collègues dans les Proceedings of the National Academy of Sciences publiés cette semaine. Ses proportions ne sont pas celles d’un grand singe -caractérisé par des bras longs proportionnellement à son corps et à ses jambes.

Un bipède ?

L’équipe de Yohannes Hailé-Selassié, paléontologue au muséum de Cleveland (Ohio, E-U), a découvert le premier os en février 2005. il s’agissait d’un os de l’avant-bras, affleurant le sol. Pour trouver les autres morceaux du squelette, il a fallu creuser et fouiller. Cinq ans plus tard, les chercheurs sont en possession d’un humérus, d’une clavicule, d’un fémur, d’une vertèbre cervicale, d’une omoplate, d’un os de la hanche ou encore d’un tibia.

D’après ses découvreurs, Kadanuumuu pouvait déjà marcher sur ses deux jambes presque comme un homme moderne. La bipédie et l’élongation des jambes auraient donc évolué il y a très longtemps dans l’histoire humaine, suggèrent les chercheurs.

Source : Sciences et Avenir du 24/06/2010