vendredi 29 juillet 2011

Et non ... l'Archaeopteryx n'est pas l'ancêtre des oiseaux !

Le célèbre Archaeopteryx a été considéré à tort durant 150 ans comme l'ancêtre de tous les oiseaux... En réalité, selon les chercheurs chinois de l'Académie des Sciences qui publient ce 27 juillet 2011 leurs travaux dans la revue Nature, ce n'était qu'un simple dinosaure aux allures de volatile -comparé à un de ses cousins chinois de la taille d'un poulet découvert récemment. Cette découverte paléontologique ouvre le champ de nouvelles recherches et risque de bousculer des thèses sur l'histoire de l'évolution des espèces.


Depuis la découverte du premier spécimen d'Archaeopteryx en Bavière en 1861 -moins de deux ans après la publication fracassante par Darwin de son "Origine des espèces"-, le petit dinosaure à plumes était considéré comme l'ancêtre des oiseaux. Dans "l'arbre phylogénétique" retraçant la parenté des espèces, les chercheurs l'avaient effectivement placé à la base de la branche des "Aviales" -qui aboutit à nos oiseaux modernes.

Au fil du temps, certains chercheurs avaient certes nourri des doutes lorsque des caractéristiques considérées comme typiques des attributs "aviaires" de l'Archaeopteryx (plumes, bréchet, mains à trois doigts, etc.) avaient été trouvées chez d'autres dinosaures, bien terrestres ceux-là. Mais, faute de preuves formelles, le grand-père continuait imperturbablement de régner sur sa parentèle aviaire.

C'est alors que le Pr Xing Xu, spécialiste renommé en paléontologie de l'Académie des Sciences chinoise, s'est penché sur un banal fossile de dinosaure à plumes d'à peine 800 grammes découvert dans la province de Liaoning -une nouvelle espèce baptisée Xiaotingia zhengi, très proche de l'Archaeopteryx -mais dont la morphologie le rattache indubitablement à une branche parallèle des "Aviales", les "Déinonychosaures"-. Et, lorsque le Pr Xu et son équipe ont entré les caractéristiques du Xiaotingia dans le modèle informatique permettant de construire l'arbre phylogénétique, l'Archaeopteryx est tombé de sa branche, pour se retrouver à la naissance de la branche voisine des "Déinonychosaures"!

« Un petit dinosaure carnivore à plumes comme les autres ... »

Surpris par ce résultat, les auteurs ont recommencé leur analyse avec les mêmes paramètres. Aujourd'hui, même si le professeur Xu reste prudent et souligne qu'on ne dispose encore actuellement que de peu de données pour soutenir sa nouvelle "hypothèse phylogénétique", ce résultat ne fait finalement que confirmer un faisceau de présomptions tissé ces dernières années au fil des découvertes de fossiles.

Il est peut-être temps d'accepter l'idée que l'Archaeopteryx était juste un petit dinosaure carnivore à plumes comme les autres, qui se baladait au Jurassique, voici 145 à 200 millions d'années, estime le paléontologue Lawrence Witmer.

Où se cacherait alors l'ancêtre commun des oiseaux ? D'après l'analyse du Pr Xu, il faudrait chercher du côté de l'Epidexipteryx, de Jeholornis et de Sapeornis. Des espèces découvertes seulement très récemment et qui constituent donc un « nouveau territoire, même pour des spécialistes », indique Lawrence Witmer.

Source : RFI du 27/07/2011