vendredi 11 mai 2012

Le premier fossile d’australopithèque découvert parle encore aux scientifiques

Publiant leur étude le 7 mai dans PNAS, des chercheurs américains ont mis en évidence, sur le crâne du premier australopithèque à avoir été découvert (en 1924), des adaptations osseuses liées au développement du cerveau chez ces ancêtres de la lignée humaine.   

Découvert en 1924 en Afrique du Sud par l’anthropologue australien Raymond Dart, le crâne fossile d’un jeune Australopithecus Africanus surnommé ‘l’enfant de Taung’ a été le premier du genre à être étudié par les chercheurs. Aujourd’hui encore, il fait l’objet de recherches par l’équipe de Dean Falk, de l’Université de Floride, qui a montré son importance dans le domaine de l'évolution du cerveau des humains et de leurs ancêtres.

Examinant des moulages endocrâniens en 3D (réalisés par tomodensitométrie) de grands singes, d’humains et du fossile de Taung, Falk et ses collègues estiment que la suture métopique persistante – une discontinuité de l’os frontal, chez le bébé, qui perdure jusqu’à l’âge de 2 ans –  est une adaptation pour donner naissance à des bébés ayant un plus gros cerveau. Celle-ci serait liée à la transition vers une croissance rapide du cerveau après la naissance, et notamment, peut être, à l'expansion des lobes frontaux.

"La suture métopique persistante, un trait innovant, a probablement eu lieu en conjonction avec l’affinement de la capacité à marcher sur deux jambes. La capacité à marcher debout a causé un dilemme obstétrique. L’accouchement est devenu plus difficile parce que la forme de la structure pelvi-génitale s’est resserrée, alors que la taille du cerveau [du bébé] a augmenté. La suture métopique persistante contribue à une solution évolutive à ce dilemme", explique Dean Falk.

Cité par Science Daily, celui-ci conclut "Ces résultats sont importants car ils fournissent une indication très plausible pour expliquer pourquoi le cerveau des hominidés a pu se développer en plus grand et plus complexe".

Source : Maxi Sciences du 09/05/2012