jeudi 14 juin 2012

Néandertal et son ancêtre étaient d’une taille moyenne

Publiant leurs travaux dans le Journal of Human Evolution, des chercheurs espagnols ont évalué, à partir de fossiles bien conservés vieux d’environ 500.000 ans trouvés en Espagne, et grâce à des techniques affinées, la taille d’ancêtres de l’homme de Néandertal, Homo heidelbergensis.

L’étude a porté sur 27 os longs fossilisés vieux d’environ 500.000 ans, complets et en bon état, trouvés à Atapuerca (Burgos, Espagne) et ayant appartenu à des Homo heidelbergensis – les ancêtres des Néandertaliens. De précieux fossiles qui ont permis aux anthropologues de l'Université de Burgos d’estimer la taille de ces homininés anciens et de la comparer à celle d’autres espèces humaines.

"Les estimations, jusqu’à ce jour, étaient basées sur des échantillons d'os incomplets, dont la longueur elle-même a dû être estimée aussi. Nous avions également l'habitude d'utiliser des formules basées sur une seule population de référence, et nous n'étions même pas sûrs de leur pertinence", souligne José Miguel Díaz Carretero, auteur principal de l'étude. Les chercheurs ont donc recommencé les estimations en utilisant cette fois-ci des références multiraciales et multi-genres – ces fossiles permettant de déterminer le sexe de chaque individu – susceptibles de rendre les estimations plus proches de la réalité. Une technique qui leur a permis d'évaluer la taille de ces H. heidelbergensis d’Espagne, mais aussi, de comparer avec celle de Néandertaliens et d’H. sapiens anciens.

Les résultats suggèrent au final que la taille de ces hommes et de ces femmes d’Atapuerca était, en moyenne, légèrement plus élevée que celle de leurs descendants néandertaliens, les deux espèces étant de taille moyenne, similaire à celle des habitants actuels d’Europe centrale et méditerranéenne. Néanmoins, quelques individus de plus grande taille ont été recensés. Plus globalement, l’étude montre que la taille des diverses espèces humaines semble avoir été moyenne entre -2 millions d'années et -200 000 ans, date d’apparition d’Homo sapiens, un peu plus grand au départ.

Source : MaxiSciences du 07/06/2012