samedi 12 septembre 2015

À quoi ressemble notre nouvel ancêtre l'Homo naledi ?

Les ossements d'une espèce d'hominidés inconnue jusqu'alors ont été exhumés en Afrique du Sud. Petit, il avait de grands pieds et un tout petit cerveau.

Il a quelque chose du hobbit l'Homo naledi découvert dans une grotte près de Johannesburg en Afrique du Sud, sur un site appelé le « Berceau de l'humanité ». Petit (1,50 m en moyenne pour 45 kilos), mais doté de grands pieds et de longues jambes, signe qu'il devait beaucoup marcher.

Là s'arrête la ressemblance avec Frodon et la Comté, car, contrairement aux petits héros de Tolkien, notre nouveau cousin était doté d'« un cerveau minuscule de la taille d'une orange », selon John Hawks, chercheur à l'université de Wisconsin-Madison et auteur d'un article publié jeudi dans le magazine scientifique eLife. « Son petit cerveau et la forme de la partie supérieure de son corps sont plus proches du groupe préhumain des australopithèques », renchérit le professeur Chris Stringer du Musée d'histoire naturelle de Londres.

Proche de l'homme moderne

Pourtant, les chercheurs sont formels, il s'agit bien d'un Homo : « Certains aspects de l'Homo naledi, comme ses mains, ses poignets et ses pieds, sont très proches de ceux de l'homme moderne », assure Chris Stringer, qui souligne que ses mains « laissent supposer qu'il avait la capacité de manier des outils ».

Une branche de plus à l'arbre généalogique des hominidés décidément beaucoup plus complexe qu'on ne l'a longtemps supposé. Selon les spécialistes, l'Homo naledi pourrait permettre de comprendre la transition entre Lucy, la petite australopithèque, et Homo, notre ancêtre direct, il y a quelque deux millions d'années.

Source : Le Point du 10/09/2015